Golfclub belangrijk voor Belgische en Franse economie

Op een exclusieve Belgische golfclub in Knokke blijken belangrijke economische en politieke kwesties te zijn besproken die van invloed zijn geweest op de Belgische en Franse economie. Het gaat om de Royal Zoute Golf Club waar ongeveer 1500 leden, afkomstig uit de aristocratische topelite van het land, hun golfsport beoefenen.

Voorzitter van deze golfclub is Leopold Lippens, een telg uit de Lippens familie. Zijn vader was van 1946 tot 1966 burgemeester van Knokke. De Lippens familie had en heeft goede banden met het Belgische koningshuis.
Leopold is jarenlang actief in de plaatselijke politiek. Sinds 1979 is hij burgemeester van Knokke.
Zijn broer Maurice heeft een topfunctie binnen bankgigant Fortis en verwierf in 1998 controle over de Generale Bank. Daar zorgde hij ervoor dat deze bank niet in handen kwam van de ABN Amro. Niet veel later wordt hij door de Belgische koning in de adelstand verheven.
Samen met de voorzitter van de European Round Table of Industrialists, Etienne Davignon, richtte Maurice in 2002 op de resten van de Sabena, een nieuwe luchtvaartmaatschappij op.

Maurice’s vastgoedmaatschappij De Compagnie beheert de domeinen van de Royal Zoute Tennis Club en de Royal Zoute Golf Club. Vijf van de twaalf zetels in de Raad van Bestuur van de Compagnie worden bezet door leden van de Lippens familie.

Dat Leopold Lippens tegelijk het burgemeestersambt uitoefent, in de Raad van Bestuur van De Compagnie zit, voorzitter is van de Royal Zoute Golf Club, oprichter is van een politiek splinterpartijtje en bovendien in de verzekeringswereld actief is, is iets waar weinigen in Vlaanderen zich druk over maken.
De Compagnie heeft momenteel plannen voor het exploiteren van een casino in Noord-Frankrijk.

De Royal Zoute Tennis Club telt prominente leden van het Belgische establishment, onder andere Marc Verwilghen, Nationale Bank topman en bestuurder van de Belgische Federatie van Industrie Paul Buysse en de Waalse miljardair en staalbaron Albert Frere, die ook voorzitter is van de Executive Club Belgium, een businessclub gericht op de promotie van internationale handel.
Albert Frere vierde in februari zelfs zijn 80e verjaardag op het landgoed van de Royal Zoute Tennis Club.

Onlangs publiceerde het Belgische dagblad De Tijd een bijlage over golfen in België.
Steeds meer mensen worden aangetrokken door de golfsport en door het sociaal exclusieve samenzijn. “De comfortabele bar, de vergaderzalen, de rust, ze nodigen uit tot een aangenaam gesprek na een rondje op de executive course. En wie weet dat heel wat zakenlui lid zijn van deze club, kan niet anders dan zich afvragen welke grote deals ooit al afgesloten zijn in deze golfclub langs het water”.
Leopold Lippens: “We willen vermijden dat we bekend staan als relatie-club, waar mensen lid willen worden om zaken te doen. Zo werkt het ook niet. Je tekent geen contract na een hole.”
De Belgische journalist Jan Puype schrijft in zijn boek over de elite van België dat er bij de Royal Zoute Tennis Club geen plaats is voor diegenen die er enkel komen voor het opbouwen van een zakennetwerk. Lippens: “We aanvaarden enkel kandidaten die golf als sport beschouwen en niet als middel om zaken te doen. Dat hoort er misschien bij, maar het is niet prioritair”.

Toch heeft Lippens, zo blijkt uit De Tijd, het al meegemaakt dat hier ‘enkele van de grootste overnames uit de recente financiële geschiedenis besproken zijn. Als je vier uur speelt en praat, wordt er natuurlijk al eens over zaken gesproken. Hier is de economische koers van België en Frankrijk al grondig veranderd”.
Verder stuurt de Royal Zoute Tennis Club soms aan op ontmoetingen tussen bedrijfsleiders, captains of industry, die natuurlijk uitsluitend komen golfen.